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longevidade

David Sinclair, de Harvard, encontrou a fonte da juventude?

.por CATHERINE ELTON· 

Retrato de Ken Richardson

Como qualquer sonhador, David Sinclair tende a viver no futuro. A primeira vez que esse pensamento passou pela minha cabeça, estávamos correndo em direção a Worcester em seu Tesla, a caminho de visitar uma de suas muitas empresas que trabalhavam em um antídoto para o envelhecimento. 

Sinclair me disse que descobriu recentemente, usando um dispositivo de rastreamento de saúde, que ganhou uma década de sua vida: Biologicamente falando, ele agora tem 40, não 50. Dei uma boa olhada nele. 

Exceto pelo travesseiro em que ele se sentou enquanto dirigia, as rugas que se formaram ao redor de seus olhos quando ele abriu seu sorriso malicioso e a nota rabiscada nas costas de sua mão (para que ele não se esquecesse de algo que tinha que fazer), não havia como no inferno, ele parecia em qualquer lugar perto de 50.

Ele é franzino, com nenhum cabelo grisalho, e tem uma semelhança passageira com aquele filho para sempre, Alfred E. Neuman. Ele até diz que se sente como uma criança também.

Eu tinha pulado o café da manhã para ter uma ideia de como é ser Sinclair, cujo hábito de não comer nada até a tarde – junto com a ingestão de uma mistura misteriosa de pílulas – é uma de suas muitas práticas que prolongam a vida. Quando perguntei sobre uma das drogas que ele toma, ele enfiou a mão no bolso e tirou uma cápsula cheia de um pó branco que ele mesmo embalou em seu laboratório. Ele disse a repórteres que a substância dentro é uma molécula milagrosa. Eu o arranquei de sua mão e coloquei na minha. Parecia tão leve na minha palma. Tão fácil de acreditar. E esse é exatamente o problema.PUBLICIDADE

Desde tempos imemoriais, as pessoas estão em uma busca fantástica por uma substância que prolongaria a vida ou até mesmo garantiria a imortalidade. Os alquimistas medievais buscavam o elixir da vida. O explorador Ponce de Leon procurou a fonte da juventude no que hoje é o sul dos Estados Unidos, mas, em uma irônica reviravolta do destino, encontrou a Flórida, um lugar onde as pessoas vão para envelhecer e morrer. Com o passar dos séculos, o tráfico de substâncias e práticas que prolongam a vida tornou-se o claro reduto de vendedores de óleo de cobra, charlatões e charlatães.

Mais recentemente, porém, a longevidade se tornou matéria de ciência legítima. Sinclair é uma superestrela entre um grupo de pesquisadores que aproveitou os avanços mais recentes da ciência e da tecnologia em um esforço para analisar, pela primeira vez, os mecanismos biológicos do envelhecimento na esperança de desacelerar ou até reverter o processo. O objetivo deste campo não é nos tornar jovens pelo bem da juventude, mas abordar o maior fator de risco para doenças cardíacas, câncer, diabetes, demência e muitas outras formas de sofrimento moderno: o envelhecimento.

 Esse novo pensamento radical sobre a medicina afirma que, se pudermos abordar a causa inicial dessas doenças, podemos curá-las todas de uma vez (em vez de depender da abordagem atual ) e aumentar o número de anos que as pessoas vivem com o bem saúde. 

Mas também é verdade, dizem os especialistas, que eliminar todas essas doenças do envelhecimento fará com que as pessoas vivam mais. “Estamos à beira de um avanço na saúde pública do tipo que nunca vimos antes”, diz S. Jay Olshansky, professor de saúde pública que estuda demografia e envelhecimento na Universidade de Illinois em Chicago. “Não é trivial. Este é um grande momento. ”

Sinclair merece grande parte do crédito por colocar o campo onde está hoje. O professor de genética da Harvard Medical School, nascido na Austrália, teve inúmeras descobertas publicadas nas revistas científicas mais respeitadas do mundo e recebeu dezenas de prêmios e homenagens científicas. No ano passado, ele foi nomeado Oficial da Ordem da Austrália por suas contribuições para a humanidade. Investidores ricos, incluindo o cofundador da WeWork, Adam Neumann, apostaram centenas de milhões de dólares em sua ciência e investiram nas 17 empresas que ele fundou. Quando o livro de Sinclair, Lifespan: Por que envelhecemos – e por que não temos que envelhecer , foi lançado em setembro, alcançou a posição 11 na lista de bestsellers do New York Times em pouco mais de uma semana.

Ao mesmo tempo, Sinclair é uma das figuras mais polêmicas da ciência, considerada por muitos como um vendedor habilidoso que exagerou em seu trabalho e seu potencial. Alguns críticos se encolhem quando ele fala de moléculas milagrosas e vida eterna. Outros sussurram que sua ciência pode não ser totalmente sólida. Outros ainda reviram os olhos sobre seu hábito de tomar drogas que não comprovadamente retardam o envelhecimento em alguém que não seja um rato. O desejo predominante entre os que duvidam é que ele simplesmente mantenha a boca fechada.

 “Ele é um cara complicado”, diz Steven Austad, professor de biologia que estuda envelhecimento na Universidade do Alabama em Birmingham e é amigo de Sinclair.

 “Ele é um cientista excelente, além de um vendedor excelente. Você fala com ele sobre ciência e não encontrará muito mais experimentalistas incisivos e instruídos como David.O que diabos ele está falando? 

As declarações ousadas de Sinclair e seus hábitos de tomar pílulas também irritaram as pessoas mais perto de casa – na própria instituição que o emprega. “Ele faz pesquisas e as publica em periódicos revisados ​​por pares, e se ele simplesmente fizesse isso, estaria tudo bem”, disse um professor da Harvard Medical School que pediu para permanecer anônimo. “Mas então ele fala sobre como se torna jovem e diz coisas que seriam constrangedoras para qualquer cientista normal dizer.”

Em outras palavras, em um campo cada vez mais legítimo da ciência, desesperado para se distanciar dos alquimistas e charlatães de outrora, Sinclair apresenta um certo problema. Como um cientista brilhante no laboratório, ele é um trunfo importante para a eterna busca de legitimidade de seu campo. 

Soltar no mundo, porém, o autodescrito “ aspirante a Star Trek ”, que está ansioso para que o futuro chegue o mais rápido possível, é um tanto quanto um risco. Ele pode muito bem ser o homem que desvendará o segredo para estender a vida por cerca de 10, 20 ou mesmo 30 anos – contanto que não se perca procurando a fonte da juventude ao longo do caminho.

David Sinclair saindo com Joe Rogan depois de aparecer em seu podcast. / Foto do Instagram

Sinclair pode se lembrar com clareza surpreendente do dia em que soube da morte. Ele estava com sua amada avó em sua casa em Turramurra, um subúrbio arborizado de Sydney à beira do mato. Eles estavam sentados no chão brincando quando ela lhe disse que seu gato viveria apenas cerca de 15 anos. Ele ficou chocado. E as notícias só pioraram. Todo mundo morre, ela disse a ele.

Não é surpreendente que as crianças fiquem perturbadas quando aprendem sobre a mortalidade, mas a maioria delas segue em frente, afastando o medo e o pavor até que volte à tona com o aparecimento de cabelos grisalhos, dores nos joelhos e lacunas mentais. A trajetória de Sinclair foi ligeiramente diferente. Em certo sentido, ele nunca superou isso.

Enquanto seus pais bioquímicos trabalhavam, Sinclair passou a maior parte de sua infância com sua avó divertida e de espírito livre, que o advertiu para nunca crescer. Quando se matriculou na Universidade de New South Wales para estudar bioquímica, ele estava convencido de que a ciência um dia alcançaria as idéias de sua avó e as pessoas seriam capazes de permanecer jovens para sempre. Ele acreditava, no entanto, que havia nascido muito cedo para ver isso.

 Ele disse a seus amigos na escola durante o café que eles provavelmente seriam os “últimos de milhares de gerações a viver a triste existência de uma vida tão curta”. Mas assim que ele pensou nisso, diz ele, considerou o fato de que talvez estivesse errado. Talvez isso pudesse acontecer em sua vida, e talvez ele pudesse fazer parte disso. Sinclair havia encontrado o propósito de sua vida.

Sua próxima parada foi a 10.000 milhas de distância, no MIT, onde com a tenra idade de 24 anos ele se tornou um pós-doutorado no laboratório de Leonard Guarente, que havia acabado de começar a estudar o envelhecimento em leveduras. Os colegas de Sinclair lembram-se dele como alguém agressivo, ambicioso e incansável: costumava ser o primeiro a entrar no laboratório e ficar o máximo que podia antes de correr para pegar o último trem da noite. 

Seu colega Shin-ichiro Imai, professor de biologia do desenvolvimento na Escola de Medicina da Universidade de Washington que conheceu Sinclair no laboratório de Guarente, diz que Sinclair tinha “um olho aguçado para capturar conceitos novos e, com base nessa base, construir novas linhas de pesquisa mais rápido do que qualquer outra pessoa. ”

Na época, a pesquisa do envelhecimento, antes considerada uma ciência marginal, ainda estava em sua infância, mas Sinclair estava determinado a impulsioná-la à legitimidade. Depois de três anos no MIT, ele fez uma descoberta inovadora que explicou, pela primeira vez, um mecanismo de envelhecimento na levedura e abriu a possibilidade de um dia manipular o processo em humanos.

A partir daí, a carreira de Sinclair decolou como um foguete. Ele logo deixou o MIT para dirigir seu próprio laboratório na Harvard Medical School e se tornou professor assistente de genética, continuando a desenvolver as descobertas feitas no laboratório de Guarente sobre as sirtuínas, uma família de proteínas que existe em todos os seres vivos. 

Essas proteínas geralmente estão dormentes, mas quando ativadas por meio de fatores de estresse (como a restrição de calorias), podem melhorar a saúde e prolongar a vida do fermento. 

Sinclair estava determinado a encontrar uma substância que pudesse imitar os efeitos da restrição calórica na levedura, algo que um dia pudesse ser transformado em um remédio que cura o envelhecimento.

Fiel à forma, ele começou a trabalhar mais e mais rápido do que qualquer outro, diz Imai. Ele examinou cerca de 20 mil substâncias até que, um dia, seu colaborador ligou para dizer que havia acertado: o resveratrol, uma molécula encontrada no vinho tinto que há muito se suspeita ter um papel na saúde humana.

 Sinclair não podia acreditar no que estava ouvindo e sabia que outros não iriam também. Então ele começou a refutar a descoberta bem na mesa de sua sala de jantar, onde alinhou uma série de placas de Petri cheias de fermento que havia sido alimentado com diferentes substâncias. Quando ele descobriu que o prato com fermento que viveu 50 por cento mais tinha sido alimentado com resveratrol, ele gritou para sua esposa: “Acho que encontramos algo importante aqui.”

A descoberta foi o início de outra fase na carreira de Sinclair, na qual investidores ricos desempenharam um papel tão importante quanto a comunidade científica. Em 2004, com a ajuda do empresário de biotecnologia serial Christoph Westphal, ele fundou uma empresa chamada Sirtris Pharmaceuticals para buscar medicamentos em estágio clínico inspirados na molécula de resveratrol. Na época, era quase inédito que um cientista no campo do envelhecimento abrisse uma empresa.

 “David foi um pioneiro na fusão de pesquisa acadêmica e comercial”, diz Austad. “Muitos cientistas teriam gostado de fazer o que David fez, mas não sabiam ou não tinham as habilidades adequadas para levantar o dinheiro e convencer os investidores de que essa ciência prometia uma revolução na saúde. David fez. ”

Enquanto isso, em seu laboratório, Sinclair empurrou seus estudos para cima na cadeia evolutiva em ratos, e em 2006 publicou o artigo que mudaria sua vida: um estudo mostrando que roedores com excesso de peso alimentados com resveratrol envelheciam mais devagar e ficavam mais saudáveis ​​do que aqueles que não consumiam a substância . Foi uma sensação instantânea chegar à primeira página do New York Times . 

Sinclair deu algumas dezenas de entrevistas antes de se sentar, relaxado e encantador, para o show de Charlie Rose . Um especial de 60 minutos sobre o resveratrol não ficou muito atrás, e logo ele estava dizendo a Morley Safer que poderíamos esperar uma pílula aprovada pela FDA em cinco anos. Resveratrol, ele uma vez se gabou a um repórter da revista Science, era “o mais próximo de uma molécula milagrosa que você pode encontrar”.

Em nenhum momento, Sinclair deixou de ser um cientista labutando em um laboratório para alguém que estranhos reconheciam na rua. Ele se tornou um guru da longevidade para legiões de pessoas na esperança de colher insights sobre como evitar sua própria mortalidade. E ele ficou rico. A Sirtris abriu o capital em 2007 e, um ano depois, a gigante farmacêutica GlaxoSmithKline a comprou por espantosos US $ 720 milhões. O resveratrol tornou Sinclair famoso e rico além do que ele jamais imaginou, mas também estava prestes a transformá-lo em uma das figuras mais polarizadoras da ciência moderna.

David Sinclair em seu laboratório na Harvard Medical School. / Retrato de Ken Richardson

Sinclair estava sentado em sua mesa em Harvard um dia em 2010, quando um colega ligou para oferecer suas mais sinceras condolências: os cientistas da Pfizer tinham acabado de lançar um artigo essencialmente dizendo que o trabalho de Sinclair com sirtuins era besteira. Quando ele finalmente conseguiu o documento, Sinclair não conseguia acreditar no que via. “Não estava claro para mim que estávamos errados”, ele me disse. “Tínhamos dados que mostravam que estávamos certos”.

E, no entanto, não foi a primeira vez que a ciência de Sinclair foi desafiada. Alguns anos depois de seu estudo inicial inovador com levedura sobre o resveratrol, dois de seus ex-colegas do laboratório de Guarente publicaram um artigo relatando sua incapacidade de replicá-lo, sugerindo que suas conclusões estavam erradas. Alguns anos depois, cientistas da empresa farmacêutica Amgen também levantaram dúvidas, alegando que as descobertas de Sinclair estavam erradas. 

O jornal da Pfizer, porém, era diferente. Não apenas uma das maiores empresas farmacêuticas do mundo afirmou que ele estava errado com o resveratrol, mas também afirmou que toda a sua teoria sobre os sirtuínos estava completamente errada. Em resposta, Sinclair questionou publicamente se os cientistas da Pfizer cometeram erros ao executar o experimento – o que não funcionou exatamente bem.

Enquanto a comunidade científica continuava a levantar dúvidas e fofocas pelas costas, Sinclair afundou em um lugar escuro. “Passei uma semana na cama”, disse-me ele. “Eu não conseguia sair. Meu laboratório encolheu para, tipo, quatro pessoas. ” Quando perguntei a sua assistente se ela se lembra de como era quando o jornal da Pfizer saiu, ela suspirou, olhou para baixo e balançou a cabeça de um lado para o outro: “Isso foi devastador”.

Ainda assim, é difícil segurar Sinclair por muito tempo; afinal, ele vive pela própria ideia de nunca dizer morrer. Quando ele finalmente saiu da cama, ele voltou para o laboratório para provar que seus opositores estavam errados. No dia em que visitei seu laboratório, ele ficou com os braços cruzados e uma expressão de satisfação no rosto enquanto me mostrava uma cópia emoldurada de um artigo científico de 2013 que, segundo ele, encerrou o debate e provou que estava certo sobre o resveratrol ativar os sirtuins. 

Nele, ele mostrou que, quando os cientistas criaram células geneticamente modificadas para alterar um único aminoácido em uma sirtuína, o resveratrol não teve efeito sobre as células. Nas células de controle com sirtuínas intactas, entretanto, o resveratrol teve efeito.

Nem todos, porém, estavam convencidos. “Há muitas pessoas na área que nutrem suspeitas [sobre a ciência de Sinclair]”, disse-me um pesquisador. “É difícil explicar como o mesmo laboratório em várias ocasiões ao longo de uma década pode publicar vários pedaços de dados que outros laboratórios não conseguem reproduzir.” 

Além do mais, a GlaxoSmithKline interrompeu um teste Sirtris em humanos devido a potenciais efeitos colaterais negativos e, em seguida, fechou a empresa apenas cinco anos após comprá-lo. Hoje, o resveratrol é conhecido como a droga milagrosa que não era.

Para o crédito de Sinclair, nenhum de seus artigos científicos foi retratado – e nenhuma das pessoas que falaram comigo sobre suas suspeitas sobre Sinclair queria que seus nomes fossem divulgados. Um deles admitiu que podem não ser seus dados que os críticos se opõem, mas sim a forma como Sinclair fala sobre suas descobertas.

 Enquanto seus colegas no campo do envelhecimento se apegam esmagadoramente a um roteiro seguro, descrevendo sua pesquisa como uma busca para estender anos de saúde, Sinclair fala livremente e com entusiasmo sobre estender a mortalidade para 150 anos até o final do século – para não falar da morte eventualmente tornando-se uma raridade – ambos os críticos dizem que não há ciência para apoiar. 

De sua plataforma exaltada como um cientista apresentado na TV e no New York Times, Sinclair está prometendo ao mundo que um dia, em breve, seremos capazes de obter uma injeção que reverta o envelhecimento e, quando passar e os cabelos brancos voltarem a crescer, simplesmente receberemos um reforço. “Isso soa como ficção científica? Algo que está muito distante no futuro? ” Sinclair pergunta aos leitores em seu livro. “Deixe-me ser claro: não é.”

Até mesmo o título de seu livro – a parte que diz que não precisamos envelhecer – provocou um gemido exasperado do professor da Harvard Medical School. “O que há de errado com o cara que ele é compelido a fazer isso?” ele pergunta. “Visto da melhor maneira possível, ele está totalmente convencido de que é o salvador da humanidade desenvolvendo a fonte da juventude. Mas você não precisa exagerar para fazer isso. Deixe os fatos acontecerem. ” Mesmo seus amigos o chamam de como ele fala sobre sua ciência. “David é um bom amigo”, diz Austad, “mas acho que ele é culpado de fazer alegações excessivas”.

Apesar do fiasco do resveratrol, Sinclair não se esquivou de fazer outras promessas grandiosas. Uma de suas moléculas de interesse mais recentes é chamada NMN. É encontrado em todas as células vivas e aumenta os níveis de algo chamado NAD +, que regula as mitocôndrias, ou casas de força, em todas as nossas células. O NAD + diminui com a idade – a menos que cientistas como Sinclair possam encontrar uma maneira de aumentá-lo. No ano passado, ele disse à revista Time que NAD + “é o mais perto que chegamos de uma fonte da juventude”.

Se os comentários públicos de Sinclair ultrapassam os limites do que a maioria dos cientistas diria, também é verdade que suas realizações no laboratório continuam a empurrar os limites da própria ciência. Quando me encontrei com Sinclair, ele me disse que está se preparando para publicar um artigo sobre como seu laboratório reverteu o envelhecimento em roedores. Ele descreveu uma série de experimentos usando terapia genética em que ele e um grupo de cientistas foram capazes de restaurar a visão em ratos com glaucoma, bem como em outros ratos que tiveram seus nervos ópticos (que não podem crescer novamente após o período neonatal) esmagados. A equipe de Sinclair havia transformado um punhado de ratos velhos em jovens novamente.

À luz dos experimentos de ponta e avanços que ele está fazendo em seu laboratório, fiquei surpreso que Sinclair também continua a estudar o resveratrol. Parece que foi ontem. Quando perguntei sobre isso, ele me garantiu com um aceno autoconfiante de que ainda está otimista com o resveratrol. 

O jornal de 2013, aquele em sua parede que ele acredita que o justificou, não espalhou a palavra de forma ampla o suficiente, diz ele. É por isso que seu laboratório fez outro experimento – desta vez desativando uma mancha na proteína sirtuin em camundongos – para mostrar que o resveratrol, de fato, funciona. Ele me disse que está realmente ansioso por esse estudo para restaurar a fé no resveratrol. E, ao que parece, talvez para restaurar a fé em Sinclair também. “Quando aquele chegar”, diz ele sobre o próximo jornal, “vou largar
o microfone”.

Se os comentários públicos de Sinclair ultrapassam os limites do que a maioria dos cientistas diria, também é verdade que suas realizações no laboratório continuam a empurrar os limites da própria ciência.

Quando Sinclair e eu nos aproximávamos de nosso destino em Worcester, eu estava de cabeça baixa, rabiscando furiosamente em meu caderno, quando senti o carro desviar abruptamente para a direita. Eu olhei para cima para ver Sinclair, visivelmente frustrado, lutando com o volante do Tesla. “Meu carro parece ter sido ajustado para o modo Mad Max ”, disse ele com seu sotaque australiano perfeito. “Eu prometo não nos matar.” Em seguida, acrescentou irônico: “Isso seria irônico”.

Seria, de fato. Afinal, Sinclair está planejando ficar por aí por muito mais tempo do que a maioria das pessoas pensa que ficará. Ele convenceu seu dentista a consertar um pouco de desgaste em seus dentes, um procedimento que ela disse que normalmente reservaria apenas para adolescentes. Ele dedicou seu livro a seus tataranetos, que ele está ansioso para conhecer.

Para sobreviver até então, ele pratica restrição calórica, faz uma dieta predominantemente vegetariana e tenta evitar açúcar e carboidratos. Nos fins de semana, ele se exercita na academia e depois se senta em uma sauna quente antes de mergulhar em uma piscina gelada, porque temperaturas extremas também colocam em ação os instintos de sobrevivência de nossas células, diz ele. Sinclair rastreia seus biomarcadores regularmente e toma vitamina D, vitamina K2 e aspirina.

 E ele toma três outras substâncias todas as manhãs: resveratrol, NMN e metformina, um medicamento para diabetes atualmente sendo estudado por seus potenciais efeitos anti-envelhecimento. 

O problema, dizem os críticos, é que, ao contrário dos medicamentos contra o câncer, por exemplo, quase qualquer pessoa pode comprar algo próximo ao NMN e as cápsulas de resveratrol que Sinclair está ingerindo em lugares como o GNC local, onde são vendidos como suplementos junto com multivitaminas e proteínas em pó.

Sinclair diligentemente aponta que ele não é um médico; que ele não está recomendando a ninguém fazer o que ele faz; e que não há nenhuma evidência definitiva de que alguma dessas coisas ajude os humanos. Ainda assim, os críticos dizem que quando um cientista como Sinclair conta às pessoas o que está tomando, não é nada menos que o endosso de uma celebridade, apesar dessas ressalvas. Em sua defesa, ele me disse que recebe dezenas de e-mails e mensagens todos os dias de pessoas perguntando o que eles – ou seus animais de estimação – deveriam levar, e que ele nunca faz recomendações.

 Mas também é difícil imaginar que as pessoas escreveriam para perguntar a ele se ele não estivesse falando tão publicamente – e com tanta frequência – sobre sua rotina diária

. “Eu gosto muito do David. Somos bons amigos. No entanto, não acho que ele está fazendo certo ”, diz Felipe Sierra, o diretor da divisão de biologia do envelhecimento no National Institute of Aging. “Não acho que as pessoas devam tentar em si mesmas. E se o fizerem, eles não devem publicá-lo. Os pesquisadores têm uma responsabilidade para com o público e devemos ter cuidado com o que dizemos ao público. ”

Sinclair sabe que ele se irrita: Em um ponto durante nosso dia juntos, perguntei a ele de onde os membros de sua família conseguiam seus comprimidos. Ele ergueu as sobrancelhas para mim e disse em um sussurro do tipo Big-Brother-pode-estar-ouvindo que estávamos em um “território que poderia fazer com que eu fosse chamado ao escritório, e não seria a primeira vez”. Mesmo assim, ele diz que está preparado para lidar com as consequências de ser honesto.

Além do mais, Sinclair diz que não tem nada a ver com a indústria de suplementos, uma afirmação que é em grande parte verdadeira. Todas as empresas que ele fundou estão trabalhando na criação de medicamentos aprovados pela FDA, não suplementos. É verdade, anos atrás, ele trabalhou como consultor pago para uma empresa de suplementos de resveratrol, Shaklee, embora Sinclair diga que cortou esse relacionamento quando a empresa começou a usar seu nome para marketing.

Mesmo que Sinclair não esteja lucrando diretamente quando as pessoas compram suplementos depois de ouvi-lo falar, ele ainda pode estar se beneficiando financeiramente de falar sobre o que toma. “Pense em como seria a ótica se alguém dissesse: ‘Tenho um grande potencial de intervenção terapêutica’ e depois dissesse que não a está usando. 

De repente, você está colocando bandeiras vermelhas sobre sua própria ciência ”, diz Olshansky, o professor de Illinois. 

“Então eu posso ver por que alguém que tem interesse financeiro em uma molécula a pegaria e se gabaria disso. Se isso os ajuda a conseguir mais dinheiro para fazer pesquisas, esse pode ser um dos motivos pelos quais o fazem ”. Sierra, por sua vez, admite que por mais que não goste quando Sinclair compartilha o que está pegando, “provavelmente é bom para fins comerciais”.

Quer seus hábitos pessoais tenham ajudado ou não os resultados financeiros de Sinclair, não há dúvida de que ele levantou uma tonelada de fundos e os usou para iniciar uma série de empresas. Sete deles estão sob a égide da Life Biosciences, uma holding de Boston que ele fundou com o investidor australiano Tristan Edwards com o objetivo de construir empresas de biotecnologia em estágio clínico, aproveitando a melhor ciência no campo do envelhecimento. 

Edwards estava interessado no espaço da longevidade e procurou um cientista para trabalhar. Ele recebeu uma ligação com Sinclair e ficou tão convencido com o que ouviu que, antes de desligar o telefone, já havia reservado um voo para Boston. A empresa arrecadou $ 25 milhões enquanto estava no modo furtivo em 2017 e desde então arrecadou mais $ 500 milhões.

Outra empresa, a MetroBiotech (que pertence à holding EdenRoc Sciences), está buscando drogas inspiradas no NAD + booster NMN. É aquele que íamos visitar quando o Tesla de Sinclair tentou nos matar. Após nossa chegada, dois homens parecendo um pouco desgrenhados e ambos vestindo camisas havaianas nos cumprimentaram; esses eram os químicos orgânicos encarregados de desenvolver moléculas que um dia podem se tornar uma droga aprovada pelo FDA. 

Enquanto eles me levavam de volta ao laboratório, percebi a pança em um deles, as rugas no outro, e o fato de que o pouco de cabelo que qualquer um deles havia deixado em suas cabeças estava em algum lugar entre o cinza e o branco. Abaixei minha voz e perguntei: “Então vocês estão levando as coisas?”

“Claro que não. Somos cientistas! ” um deles exclamou, olhando para mim como se eu fosse o cientista louco na sala.

Não é preciso ser PhD para saber que o fato de dois caras que não estão fazendo NMN parecerem velhos não prova absolutamente nada. Mas fiquei um pouco mais esperançoso ao saber que não. E o engraçado é que no final do dia, quando perguntei a Sinclair por que ele toma drogas não aprovadas sabendo que podem haver riscos (e o quanto isso irrita as pessoas), ele disse exatamente a mesma coisa: “Eu tomo porque eu sou um cientista.”

Então, totalmente inexpressivo, ele me deu outro motivo.

“E porque eu gostaria de sobreviver aos meus inimigos.”

David Sinclair com sua esposa, Sandra Luikenhuis, na festa do Time 100 depois que a publicação o nomeou uma das pessoas mais influentes do mundo em 2014. / Getty Images

Sinclair e eu deveríamos estar na academia às 5 da tarde para nos encontrar com seu filho de 12 anos, Ben, e seu pai de quase 80 anos. Como estávamos atrasados, ele pediu à esposa que enviasse suas roupas de ginástica com o pai. Quando chegamos, Sinclair saiu do vestiário em seus sapatos sociais. Sua esposa, apesar de ter feito ela mesma o NMN, havia se esquecido de mandar seus tênis. Felizmente, o treinador tinha um par extra e a família Sinclair começou a trabalhar.

Primeiro foram os elevadores mortos. Ben tentou e se deu muito bem para um garoto de sua idade. Então Sinclair foi. Ele começou a estremecer no meio do segundo set, mas conseguiu passar. Finalmente, seu pai teve sua vez, levantando peso de 95 e depois de 115 libras como se não fosse nada. O treinador me disse que a maioria de seus clientes de 80 anos está trabalhando para manter o equilíbrio e se levantar das cadeiras. O pai de Sinclair está matando no ginásio. “Bem, suponho que a única coisa que isso prova é o quão inútil eu sou,” Sinclair me disse, franzindo a testa.

Claro, ele espera que signifique outra coisa. Seu pai está estudando NMN há dois anos e, desde o início, disse Sinclair, isso mudou sua vida, sua atitude e seus níveis de energia. Isso devolveu a ele sua joie de vivre.

Quando perguntei ao pai de Sinclair diretamente como as pílulas estavam indo para ele, percebi que Sinclair definitivamente não obteve suas habilidades de vendedor de seu pai. “Não dá para saber”, ele me disse categoricamente, com um encolher de ombros. “Mas todos os meus amigos estão morrendo ou decaindo e eu não estou.”

Não apenas o pai e a esposa de Sinclair estão aceitando NMN, mas também seus dois cães. Seu irmão mais novo deixou cabelos grisalhos e rugas antes de acusar Sinclair de usá-lo como um controle negativo em seu pequeno experimento familiar. Sinclair admite que o pensamento passou por sua mente, mas o sangue é mais denso do que a ciência, e agora seu irmão está sob o regime também. Até vários de seus alunos de pós-graduação estão tomando algumas das pílulas. Quando a mãe na pós-menopausa de um daqueles estudantes de graduação também começou a tomá-lo, ela começou a menstruar novamente. (Talvez sem surpresa, Sinclair tem uma empresa de fertilidade também.)

Houve uma pessoa que nunca teve a chance de fazer o NMN, entretanto, e isso parece assombrar Sinclair. Sua mãe foi diagnosticada com câncer de pulmão aos 50 anos e teve um pulmão removido. Ela conseguiu viver mais 20 anos com um pulmão, o que Sinclair diz que gostaria de pensar que tinha algo a ver com o fato de ela ter tomado resveratrol. 

No final de sua vida, quando ela piorou, Sinclair colocou alguns NMN em sua mala e embarcou em um vôo para a Austrália. Quando ele chegou lá, ela começou a melhorar tanto que os médicos a tiraram do respirador e ela nunca mais fez o NMN. Ela morreu inesperadamente 12 horas depois. “Achei que o NMN a salvaria”, ele admite. “Ninguém faria o que pudesse para tentar salvar sua mãe?”

À medida que o treino avançava, o filho de Sinclair, Ben, tinha algo que queria me contar. Ele queria que eu soubesse que gostaria de continuar o trabalho de seu pai “se ele morrer”. Fui distraído da ternura dessa afirmação pela presença de uma única preposição.

“E se?” Eu perguntei.

“Ele pode nunca morrer”, disse ele.

Dei de ombros e sorri, mas por dentro estava pensando que, se ele não está brincando, alguém vai se surpreender. Mais cedo naquele dia, Sinclair me disse que era um falador tão direto que arruinou a ilusão de Papai Noel para seus filhos – e ainda assim seu filho poderia estar pensando que seu pai poderia nunca morrer. Assim é a vida na família Sinclair.

Mesmo assim, nem todos na família querem ver as pessoas viverem para sempre. A filha mais velha de Sinclair não concorda com seu trabalho e não tem escrúpulos em deixar seu pai saber disso. Ela perguntou a ele por que, quando as gerações anteriores bagunçaram este planeta tão regiamente, ele acha que é uma boa ideia ter as pessoas que causaram o dano por mais tempo. Ela não é a única. O bioeticista da Emory University Paul Root Wolpe, por exemplo, chamou o campo da longevidade de uma busca narcísica e aponta que as mudanças geracionais são necessárias para a inovação, o progresso e a mudança social.

Como se em resposta, o livro de Sinclair tem uma seção final na qual ele investiga muitas maneiras de consertar o mundo que deseja criar. Existe, ele argumenta, uma solução para tudo em uma realidade onde as pessoas vivem até 150 – superpopulação, desigualdade, limitações de recursos naturais – se você tiver tanta esperança quanto ele. Quando eu estava terminando este artigo, na verdade, os cientistas publicaram um estudo ligando o otimismo à longevidade – significando que Sinclair poderia adicionar ainda mais anos à sua vida. Na verdade, se eu apertar os olhos com força suficiente, posso praticamente vê-lo ficando mais jovem diante dos meus olhos.

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